Microsoft werkt hard aan cloud-oplossingen en brengt nu zelfs Windows de cloud in. Via de nieuwe dienst Windows 365 kan er een online pc opgezet worden die vanaf elke device benaderd worden, zowel via de bekende Remote Desktop app als via een webbrowser.

Inloggen op een pc of server is niet nieuw, veel bedrijven maken al decennia gebruik van oplossingen op basis van Remote Desktop (Extern Bureaublad) waarbij medewerkers inloggen op een server en daar toegang krijgen tot een bureaublad, bestanden en applicaties. Het verschil bij Windows 365 is dat het echt volledig cloud-based is.

Het voordeel hiervan is dat de hardware volledig beheerd wordt. Er zijn geen kosten voor aanschaf en configuratie van een server en er is ook geen hardware die beheerd hoeft te worden. Het vervangen van harde schijven of hele servers zal niet meer nodig zijn. Er kan ook makkelijk op– en afgeschaald worden in het aantal gebruikers zonder dat de performance beïnvloed wordt.

Windows 365 en Azure Virtual Desktop

Het bovenstaande kan bekend klinken voor degenen die al langer met Azure werken. Microsoft had namelijk al eerder een cloud-pc oplossing onder de naam Azure Virtual Desktop2. Windows 365 is ook gebaseerd op Azure Virtual Desktop, maar heeft een versimpeld beheer.

Met de nieuwe dienst probeert Microsoft veel van de complexiteit van het beheer van Azure Virtual Desktop te verbergen en automatiseren, om zo voor nog meer bedrijven het mogelijk te maken om de stap naar cloud te nemen. Azure Virtual Desktop zal blijven bestaan en ook nog de voorkeur hebben voor organisaties die veel controle en flexibiliteit nodig hebben of complexe eisen. Een ander verschil is dat Windows 365 zich expliciet ook op kleinere bedrijven richt, in tegenstelling tot Azure Virtual Desktop wat standaard vanuit honderden of duizenden gebruikers uitging.

Windows 365 wordt net als de diensten van Microsoft 365 afgenomen als een licentie per gebruiker. Er zijn drie pakketten waaruit gekozen kan worden met prijzen van € 28,20, € 37,30 en € 60,10 per gebruiker per maand. Het is ook mogelijk om zelf een pakket samen te stellen, de kosten worden dan  berekend op basis van processor, geheugen en opslag. De kosten zijn tussen € 18 (1vCPU, 2GB RAM, 64GB opslag) en € 148 (8vCPUs, 32GB RAM, 512GB opslag) per gebruiker per maand.

Gebruik via Remote Desktop en webbrowser

Net zoals een bij het gebruik van een Windows Server kunnen gebruikers gebruik maken van de Remote Desktop applicatie. Deze is standaard geïnstalleerd op Windows pc’s en is ook beschikbaar voor Mac en Linux. Er bestaan ook apps voor iPad, iPhone en Android apparaten.

Naast het gebruik van dit programma kan een Windows 365 pc ook benaderd worden vanuit een webbrowser zoals Chrome, Edge, Firefox of Safari. De performance van deze oplossing loopt iets achter op het Remote Desktop programma, maar biedt wel de mogelijkheid om vanaf zo goed als elke computer te werken. Dit kan goed gebruikt worden wanneer iemand moet werken op een computer waar diegene geen programma’s op mag installeren.

Wanneer iemand eenmaal een verbinding heeft gelegd kan diegene werken zoals op een reguliere Windows pc. Windows programma’s kunnen ook op de cloud-pc geïnstalleerd worden. Volgens Microsoft zullen apps die werkten in Windows 7, Windows 8.1 en Windows 10, ook werken in Windows 365

Doordat de beveiliging tussen de gebruiker en het Microsoft cloud beveiligd is, en er vanuit de cloud een verbinding gemaakt kan worden met een intern bedrijfsnetwerk kan een gebruiker ook makkelijk bij bestanden komen die op een interne file server staan.

Beheer en integraties

De diensten van Windows 365 zijn simpeler in gebruik dan de opzet van Azure Virtual Desktop, toch blijft technische kennis en ervaring met Azure van belang bij het inrichten van deze nieuwe dienst. Wie kennis heeft van het beheer van een Azure AD en gebruik van Microsoft Endpoint Manager zal zich hier snel in thuis kunnen maken. De cloud-pc’s worden naast de bestaande hardware pc’s getoond zodat het beheer zo veel mogelijk gelijk kan blijven.

Voor de cloud-pc’s zijn er uiteraard een aantal uitbreidingen in het dashboard. Het is bij voorbeeld mogelijk om bestaande pc’s aan te passen om zo processorkracht, geheugen of opslag toe te kennen aan een gebruiker die een zwaardere pc nodig heeft. Om de beheerders hierbij te helpen heeft elke virtuele pc een “Resource Performance Score” die een IT manager kan informeren over het functioneren van alle cloud pc’s en daar zo nodig actie op te ondernemen. Daarnaast zijn er ook monitoring tools voor andere aspecten zoals verbindingssnelheden en beveiliging.

Microsoft heeft uiteraard veel aandacht besteed aan de beveiliging van deze dienst. Alle verbindingen zijn standaard versleuteld en naast 2 factor authenticatie (met een app) is het mogelijk om verdere regels in te stellen zodat waar nodig extra controles worden uitgevoerd. Hierdoor kan bij voorbeeld toegang tot gevoelige informatie extra beveiligd worden.

Zoals hierboven al genoemd is het mogelijk om de Windows 365 pc’s te koppelen aan een intern bedrijfsnetwerk. Door de koppeling met Azure en Active Directory kan er vanuit de cloud-pc’s veilig toegang gegeven worden tot het interne netwerk. Doordat alle gegevensoverdracht via de cloud-pc gaat hoeft er geen VPN software geherinstalleerd worden op de computer of device waar de gebruiker achter zit.

Bij de setup van pc’s kan er gebuik gemaakt worden van images om ervoor te zorgen dat alle gebruikers direct aan de slag kunnen met een standaard set van applicaties en configuraties.

Organisaties met minstens 150 gebruikers hebben ook toegang tot App Assure3, een dienst waarbij Microsoft kosteloos helpt om comptabiliteits– en configuratieproblemen te verhelpen. Voor organisaties die veel hebben geherinvesteerd in interne software of vastzitten aan een leverancier kan dit een uitkomst bieden. Door de hulp van Microsoft wordt het daarbij toch mogelijk om de stap naar de cloud te zetten.